Le télégraphe

L’histoire des télécoms, #1 : le télégraphe

Une interview de Patrice Carré sur le télégraphe, révolution économique et politique autant que technique

Vous vous dîtes peut-être : le télégraphe, c’est de l’histoire ancienne... En lisant ou en écoutant l’historien Patrice Carré, nous avons réalisé au contraire que bien des caractères de notre monde d’aujourd’hui viennent de cet appareil qui semble désormais si désuet.

Avec le télégraphe optique, dès la Révolution française, c’est la République et sa logique centralisatrice qui se construisent. Le télégraphe électrique, ensuite, devient un vecteur majeur de développement du commerce, mais aussi de la presse et donc de la démocratie.

L’acte 1 des télécommunications

Peut-on dater l’acte de naissance des télécommunications ?

Ce genre de datation est toujours un peu complexe. Cependant, le substantif «télécommunication» date de 1904.
En 1904, Édouard Estaunié écrit un ouvrage intitulé «Traité de Télécommunication Électrique». Il est à l’époque directeur de l’École Supérieure de Télégraphie qui, entre temps, est devenue l’École Supérieure des Postes et Télégraphes. Il faut remarquer qu’il s’agit de «télécommunication» au singulier ; il est alors question de LA télécommunication et non pas des télécommunications...
Dans ce traité, Estaunié souhaite expliquer aux étudiants quelles sont les grandes techniques connues à l’époque dans le domaine de la télécommunication électrique. Il s’agit, d’une part, de la télégraphie électrique dont les premiers pas datent de 1837 ; de la télégraphie électrique sous-marine qui a joué un rôle essentiel dans le développement des techniques ; mais aussi du téléphone, puisque son brevet date de 1876 ; et c’est enfin la très récente télégraphie sans fil, puisque les brevets de Marconi datent de 1896.
Concernant le mot «télécommunication», le premier repère date donc de 1904. Mais, naturellement, le vocabulaire ne fait qu’entériner des réalités qui sont déjà présentes, prégnantes dans l’environnement. En fait, pour pouvoir réellement répondre à la question, il faut remonter en amont, c’est à dire au télégraphe optique de Chappe, dans ce moment précis de l’histoire qu’est la Révolution Française.

Écouter l'interview de Patrice Carré

Patrice Carré, historien, nous raconte la révolution que fût le télégraphe.

Durée : 60mn Télécharger

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