L’histoire des télécoms, #1 : le télégraphe

Une interview de Patrice Carré sur le télégraphe, révolution économique et politique autant que technique

Le télégraphe Chappe : innovation technique et outil politique

Quand et comment apparaît le télégraphe Chappe ?

La télégraphie aérienne ou optique, inventée par Claude Chappe, apparaît en 1793, dans cette période cruciale qu'est la Révolution Française. En proie à l'agitation intérieure, le pays doit faire face à des menaces fortes sur ses frontières de l'Est et du Nord... Dans ce contexte, le télégraphe Chappe est une innovation technique déterminante puisqu'elle permet de transmettre efficacement des ordres du centre vers la périphérie.
Outre les pigeons qui sont vraiment fort peu utilisés à ce moment-là, on utilise depuis des siècles l'estafette à cheval. C'est une technique peu fiable. Sur les routes, un homme est vite abattu, son message peut être dérobé par des contre-révolutionnaires ou autres bandits de grand chemin... Et d'autre part, il y a la question du temps. Grosso modo, on sait que pour aller de Paris à Lille, par exemple, il faut une trentaine d'heures... Or, le système Chappe va permettre de diviser cette durée par plus de 100 ! Plus je vais aller vite pour exécuter l'ordre qui m'est donné, plus la manœuvre va être rapide, et plus la manœuvre sera rapide plus j'ai de chance de vaincre mon ennemi. On peut dire que la télégraphie optique ça sert d'abord à faire la guerre ! Elle révolutionne totalement l'art de la transmission de l'ordre et donc l'art de son exécution. C'est une innovation technique, mais aussi politique, au sens fort du terme, c'est-à-dire de la gestion des affaires de la Cité.


Télégraphe Chappe.

En quoi consiste ce système de télégraphie Chappe ?

Il s'agit de mâts verticaux installés sur des points hauts distants les uns des autres d'une dizaine de kilomètres. Dans chaque station, des hommes qu'on appelle des stationnaires, sont dotés de lunettes. L'optique a fait de considérables progrès aux XVIIe et XVIIIe siècles, ces lunettes sont de bonne qualité et permettent de voir suffisamment loin. Ensuite, le mât n'est pas le seul matériel, le seul « hardware » du système. Sur chaque mât vertical est en effet installé un mât horizontal mobile et au bout de ce mât horizontal des petits bras articulés sont actionnés par un jeu de poulies. Ceux-ci, pilotés par les stationnaires, peuvent donc ainsi prendre successivement un certain nombre de positions qui correspondent à des signaux. Ces signaux sont l'équivalent d'un langage, autrement dit du « software ». Chappe a étudié les systèmes sémaphoriques utilisés par les marines du monde depuis de nombreux siècles, mais aussi le langage crypté des diplomates, un de ses oncles ayant été consul à Madrid. Il en fait une synthèse qui va donner lieu à un code, qu'il s'agira pour les stationnaires de répéter de dix kilomètres en dix kilomètres, et c'est ainsi, en répétant le signal pour qu'il ne s'affaiblisse pas, que l'on transmet les messages.


Un télégraphe Chappe plus récent.

Ce premier télégraphe fonctionne-t-il selon la logique du secret ?

Oui, la notion de secret est au cœur du système puisque les stationnaires ignorent tout du code. D'ailleurs, le code est conçu pour pouvoir « glisser ». C'est-à-dire qu'il ne signifie pas chaque jour nécessairement la même chose. Le 9 peut correspondre à B le lundi et à C le dimanche suivant, et ainsi de suite. Il s'agit de transmettre des informations nécessaires au bon ordre républicain. Et cette diffusion est très ciblée ! Elle va le plus souvent des membres du Comité de Salut Public aux représentants en mission. Il y a là une sorte d'invariant anthropologique, très éclairant pour la suite de l'histoire française des télécoms : c'est le centre qui diffuse vers la périphérie, et la périphérie qui rend compte au centre.

C'est donc un outil de la nouvelle République ?

Mieux : le télégraphe optique apparaît dans la même séquence temporelle qu'une entité administrative nouvelle, qui est le fondement unique, unitaire et unifiant du territoire : le département. En outre, s'impose dans tout le pays l'unité de langue et l'unité des poids et mesures... Le télégraphe Chappe participe de la mise en place de cet ordre jacobin, de cette République "Une et Indivisible". De plus, le télégraphe optique est "par définition" l'instrument de communication de la République en marche, puis de l'Empire ... Le rythme de progression des nouvelles lignes créées marquant l'avancée des armées jusqu'à Venise, Varsovie, ou encore Amsterdam... Le télégraphe est l'instrument par excellence de la communication de la République. Or nous allons retrouver le principe d'un centre fort diffusant et contrôlant l'information dans toute l'histoire des télécoms et de l'audiovisuel, au moins jusqu'aux années 1980.


Mât de Télégraphe Chappe.

Et pour aller plus loin

La page de la Cité des télécoms sur le télégraphe optique de Chappe.

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